DETERMINACIÓN DE LA EDAD MEDIANTE CARBONO 14

 

 

   Debemos Comenzar por explicar lo que es un isótopo, para poder comprender, como determinamos la edad de los restos de un ser vivo mediante esta técnica; ya que habremos escuchado en muchas ocasiones hablar sobre la técnica del carbono 12/14; pero sin entender muy bien sus pormenores.

   Debemos partir de un principio fundamental, que es que los seres vivos durante nuestra vida, asimilamos el carbono atmosférico y lo utilizamos para formar nuestro cuerpo; este carbono14 mantiene una proporción en la atmósfera con respecto al carbono 12, proporción que es conocida y de la que ahora hablaremos en más profundidad y con mayor detalle.

   El carbono 14 es un isótopo radioactivo del carbono, que posee 6 protones y 8 neutrones; además de 6 electrones; es evidente que  le sobran dos neutrones, con respecto al átomo de carbono 12.

   Por su parte, el nitrógeno 14, tiene 7 neutrones y 7 protones, también tiene 7 electrones; lo que sucede en la desintegración del carbono 14, es que  un neutrón se desintegra, lo hace de dos formas, la B+ y la B-; en la B- hemos dicho que se desintegra un neutrón y da lugar a un protón, un electrón y un antineutrino.

   En la B+, se desintegra un protón, para dar lugar a un positrón, un neutrón y un neutrino; en la desintegración B-, se produce el aumento en una unidad del número atómico; en la B+ se produce una disminución en una unidad del número atómico.

   Estas desintegraciones, se producen cada una en un núcleo diferente, próximos y posteriormente se unen; cuando ambos nucleones se unen, se produce una emisión de energía, que provoca la estabilidad de ambos núcleos; para emitir esta energía, es necesaria una perdida de masa del núcleo, que llamamos “defecto de masa” y que es idéntica a la energía de enlace de todas las partículas que forman el núcleo y que se atiene a las energías expresadas por la ecuación de Einstein.

                                   E=MxC2.

    Este es el átomo de N 14, podemos ver que tiene siete electrones, siete protones y siete neutrones; este es el final del átomo de C14 tras su desintegración.

   De esta forma, gracias a esta desintegración del carbono 14 hasta nitrógeno 14, mediante esta perdida de masa, es como podemos determinar la edad de una muestra; que debe proceder de un ser vivo, vegetal o animal.

   La proporción de carbono 14 que tiene la muestra en el momento en que muere el ser vivo, sea vegetal o animal, es la misma que hay en la atmósfera y que es conocida con bastante precisión.

   A partir del momento de la muerte del ser vivo, la proporción de carbono 14 en la muestra, comienza a disminuir con una secuencia que también es conocida, ya que una vez que muere el individuo, ya no adquiere más carbono; y como el C14 se va desintegrando, disminuye con una determinada secuencia en la muestra.

   La semivida del carbono 14 es de 5.730 años; es decir que cada 5.730 años, el contenido se reduce a la mitad, por lo que aplicando una sencilla formula, podemos saber la antigüedad de la muestra.

   Estas dataciones, mediante la desintegración del C 14, tienen un limite, ya que solo puede hacerse con antigüedades menores de 60.000 años, ya que a los sesenta mil años, las proporciones de C 14 que quedan en la muestra son insignificantes y por lo tanto, son imposibles de medir con cierta verosimilitud.

   Existen otras técnicas para realizar las dataciones, cuando la muestra tiene una antigüedad superior a los 60.000 años, se puede realizar la datación, mediante la termoluminiscencia, paleomagnetismo.

   La termoluminiscencia, está basada en la capacidad que tienen algunos minerales, que cuando reciben calor, son capaces de emitir luz, al soltar algunos electrones; esta luminiscencia, será proporcional al tiempo que el mineral ha estado expuesto a la radiación ambiental; esto nos permitirá medir el tiempo de exposición y por lo tanto podremos datarlo con bastante precisión.

   El paleomagnetismo, se basa en las variaciones que ha sufrido el campo magnético de la tierra a lo largo del tiempo, también se ha producido inversiones de este campo magnético; teniendo en cuenta que algunas arcillas, actúan como brújulas, orientando sus moléculas polares según el campo magnético; ya que cuando el individuo muere, se fija en un sustrato; estas diminutas brújulas, quedan apuntando al norte magnético en ese momento; como tenemos un registro gráfico del polo magnético a lo largo del tiempo, esto nos permitirá datar la muestra; es evidente, que tendremos que mantener la muestra orientada en su lugar de recogida, a fin de determinar con exactitud su orientación espacial, el ángulo con respecto al norte.

   También se ha podido datar mediante sedimentaciones glaciales, comparando las sedimentaciones arcillosas en las orillas de los glaciares, su espesor y orientación; pero este método solo es aplicable a determinadas zonas muy concretas.

   Cuando debemos datar elementos no orgánicos, con cientos de miles o millones de años de antigüedad, como rocas, herramientas, suelos sedimentarios, construcciones de piedra y otras, podemos utilizar la desintegración del uranio u otros elementos radiactivos; pero esta es otra historia, para otro artículo.

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